¡Potosí inundado!

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Publicado el 21/03/2022 a las 18h29
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Texto: Juan José Toro Montoya (*)

Fotos:  SIHP

“Muchas veces suzede con los hombres, que aquello que fabricaron con las esperanças de su vien y provecho; esso mismo les sirbe después de su mayor congoxa y rruina”. Con esas palabras escribió el cronista Bartolomé Arzáns la introducción al capítulo en el que refiere cómo fueron terminadas de construir las lagunas de la serranía del Kari Kari, allá por el año 1576. Su tono agorero se explica porque estaba preparando a los lectores para lo que narraría más adelante: la reventazón del tajamar de la laguna San Ildefonso que provocaría la única inundación en la historia de la Villa Imperial.

Aunque el cambio climático ha provocado que las lluvias sean más intensas ahora, es casi imposible pensar que Potosí se pueda inundar, debido a su plano inclinado; pero la inundación del 15 de marzo de 1626 está documentada, aunque su saldo trágico quizás no sea tan terrible como describe el cronista.

La inundación es referida en las actas y acuerdos del Cabildo Secular de Potosí posteriores a la fecha de la tragedia, primero de manera continua y luego más espaciada, como corresponde con el carácter coyuntural de los sucesos extraordinarios. Y aunque la revisión de ellos permite tener una idea de cuál pudo ser la causa de la reventazón, resulta curioso que estos documentos oficiales no mencionen la pérdida de vidas humanas que seguramente hubo, dada la dimensión de aquel hecho. Debido a ello, no queda más que acudir al cronista mayor de la Villa Imperial de Potosí, el inefable Arzáns, que también fue fuente de autores posteriores, como Vicente G. Quesada.

La tragedia

Aunque los hechos ocurrieron más de un siglo antes de su nacimiento, Arzáns es sorprendentemente detallista al describir los sucesos del 15 de marzo de 1626, porque hasta proporciona la hora aproximada: “Domingo quinse de março, y tercero de cuaresma entre la una y las dos del día a ora que todos los de la Villa estaban comiendo, mas con cuidado de ir a oir los señores que avia en las iglesias, de que sucedería semejante lastima y rruina como la que vieron por sus ojos, fue nuestro Sr. servido de que rrebentase la laguna grande de Cari Cari”.

Desde que comienza a referir la construcción de las lagunas, Arzans anticipa este hecho y lo atribuye al castigo de Dios a los pecados de los potosinos, especialmente a los enfrentamientos entre las naciones. Incluso, en esta parte, señala que el domingo anterior, 8 de marzo, el Cristo de la Vera Cruz, que se venera en el templo de San Francisco, había sudado copiosamente, causando temor en la gente que, al ver el fenómeno, temió que algo terrible iba a pasar. Alrededor de ese hecho surgieron varias leyendas, incluida la del mendigo que apareció días antes y, cuando fue a pedir limosna donde un avaro que vivía cerca de San Francisco, sólo recibió una pedrada en el rostro. “Por el agravio que se me ha hecho, así como rueda esta piedra rodará esta casa sin que quede piedra de cimiento”, maldijo el menesteroso.

Quesada fue más dramático al contar lo sucedido:

“Era la una y media de la tarde, hora de la siesta en aquella época, cuando se rompió un pedazo de la muralla de Caricari y corrió el agua como un torrente, produciendo un ruido pavoroso.

“—¡Misericordia! ¡Misericordia! —gritaban desde la calle.

“—¡Inundación! ¡las lagunas han reventado! —era la voz que dominaba.

(…)

“Ningún daño hizo el agua en la iglesia de la parroquia de la Purísima Concepción.

“La iglesia y convento de San Francisco quedaron como una isla, rodeados de agua por todas partes.

(…)

“El usurero del cuento del mendigo perdió su vida y toda su fortuna”.

Causas

Los detalles de Arzáns en ésta que llama “la segunda destrucción de Potosí” son sorprendentes porque proporciona casos, con nombres y apellidos, de personas que murieron, o bien se salvaron, pese a los destrozos de la inundación. 

“De los que escribieron este estrago, ai quien diga que de españoles e indios dentro y fuera de esta Villa llegaron a quatro mil los muertos: el capitán Pedro Mendez y D. Antonio de Acosta, que se hallaron presentes, afirman que españoles de entrambos cexos fueron mil los que perecieron, y los indios pasaron de dos mil. Los padres de la Compañía de Jesus como tan curiosos hicieron un computo, y averiguaciones de los que perecieron en este naufragio con más curiosidad y hallaron pasar en numero de tres mil y ocho sientos”.

El propio cronista da la razón por la que el agua venció la resistencia de un pedazo de la laguna que la contenía: “se abrió por un lado de la laguna un pedazo del tajamar, donde halló más flaqueza el agua de ella por haberse abierto el año de 1599 por el mismo lugar para desaguarse la misma laguna por orden del señor doctor Arias de Ugarte”. 

Entonces, no fue castigo divino ni mucho menos. La laguna tenía fallas que se habían manifestado antes y para entonces, cinco meses después de iniciado el periodo de lluvias, el agua acumulada fue suficiente para romper un tajamar. Una vez liberada el agua de la laguna llamada Cari Cari, o San Ildefonso, sus aguas corrieron por el río de la ribera que, desde 1576, se alimentaba de los arroyos que salían de las minas del Cerro Rico. Si a eso se suma obras posteriores, como las que mandó a hacer el corregidor Rafael Ortiz de Sotomayor en 1616, con el fin de aumentar el torrente del río, para dar mayor fuerza motriz a los ingenios de la ribera, entonces se verá que se armó las condiciones para una inundación.

Consecuencias

Como ya se ha dicho, es obvio que la inundación y la inexistencia de condiciones para enfrentarla causaron muertos, pero no existe documentación oficial que certifique su cantidad.

Existe una referencia indirecta a que se reparó el daño, pero la tragedia debió ser de tal magnitud que los potosinos quedaron espantados y, unos días después, el miércoles 22 de marzo, se dio la alarma de que había una fuga de agua por el tajamar reparado y la gente salió despavorida a las calles, algunos incluso desnudos, según señala el acuerdo del Cabildo Secular del 23 de abril de 1626.

Arzáns dice que el corregidor y justicia mayor de la Villa, Bartolomé Astete de Ulloa, fue responsabilizado por “el descuido del reparo de las lagunas, por haber Caricari dado muestras de este daño con trasminarse unos días antes y haber sido avisado y requerido con tiempo quien pudo repararla y no quiso”; sin embargo, en la documentación del cabildo no consta que haya sido por lo menos amonestado y para julio se le encomendaba, nuevamente, que saque el estandarte de Santiago Apóstol.

El 23 de mayo de 1626 se nombró alcalde ordinario, de manera provisional, a Francisco de Burgos, para que reemplace a Manuel de Zamudio que tenía que presentarse en la cárcel de La Plata, hoy Sucre, atendiendo el llamado del oidor Alonso Pérez de Salazar, con el fin de responder por la tragedia de la laguna de Kari Kari, pero apenas dos meses después aparece reincorporado en su cargo y se le encarga que saque el estandarte para el recibimiento de la bula de la Santa Cruzada.

(*) Juan José Toro es presidente 2018-2020 de la Sociedad de Investigación Histórica de Potosí (SIHP).

(**) El autor agradece la colaboración inmediata que recibió para este artículo por parte del personal del ABNB.

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