Ingeniería y desarrollo

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Publicado el 11/04/2022 a las 8h58
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Texto: Lupe Cajías y José Alejandro Peres-Cajías

Fotos: Archivo SIB

El próximo 5 de octubre, la Sociedad de Ingenieros de Bolivia (SIB) cumplirá 100 años, un siglo de trabajo institucional ininterrumpido. La presencia de ingenieros profesionales en Bolivia data desde mediados del siglo XIX, relacionada sobre todo con la explotación minera en el occidente, con la necesidad de vincular al país a través de carreteras, puentes, ferrocarriles y puertos y desde el ciclo de la goma en el noroeste.

Sin embargo, la creación de centros de enseñanza superior para formar ingenieros y la organización de una agrupación profesional tardaron más tiempo en consolidarse. En parte, ello era resultado de los propios valores de la época. Al respecto, el investigador Manuel Contreras recuerda que el ingeniero boliviano quedaba ausente de los grandes debates públicos. “El hecho de que el ingeniero no gozara del mismo sitial en la sociedad que los profesionales tradicionales de medicina y abogacía era resultado de los valores de la sociedad boliviana que se inclinaba más por las letras y el humanismo, de los cuales los doctores con un importante legado colonial eran representantes” (1988).

La naturaleza misma de la ingeniería podía ser también una limitación a la hora de “despertar la admiración de la población”. Formerio González, ingeniero español radicado en Bolivia, lo resumía de la siguiente manera: “La ingeniería boliviana, a pesar de tener más héroes que la generalidad de esta profesión en otros pueblos, es como en todas partes una profesión opaca, sin relieve, que cuesta mucho aprender y no da oportunidad de lucimiento”.

A pesar de la importancia de los ingenieros en el desarrollo económico del país o de su protagonismo en el Acre o el Chaco, ya sea organizando la logística o abriendo caminos y puentes, el conocimiento popular boliviano tiende muchas veces a recordar antes a los políticos o a quienes se hacían famosos con sus discursos en plazas y curules.

¿Por qué importa la ingeniería?

Entre otros, la innovación tecnológica es uno de los determinantes claves del desarrollo de largo plazo de la economía. En los últimos años, se han sucedido diversos trabajos que resaltan el rol de los ingenieros en este desarrollo tecnológico. Por ejemplo, Walker Hanlon (2022) muestra que a la par que la Revolución Industrial (1750-1850) avanzaba en Gran Bretaña, se consolidó la figura del ingeniero profesionalizado como un agente clave en la innovación.

Entre los primeros ingenieros que llegaron a Potosí, a Uyuni, a Riberalta, están esos profesionales ingleses.

Asimismo, una larga tradición vincula las innovaciones de la Segunda Revolución Tecnológica (1870-1930) con el rol y protagonismo de los ingenieros. Por ejemplo, Maloney y Valencia-Caicedo (2020) resaltan que la densidad de ingenieros con la que contaban los países americanos hacia fines del siglo XIX explica, en cierta manera, los patrones de crecimiento que siguieron posteriormente.

El rol de los ingenieros es fundamental también para entender el impacto diferenciado que la abundancia de recursos naturales puede tener. En una comparación entre patrones de desarrollo de largo plazo entre países nórdicos y andinos, la mayor abundancia de ingenieros en los primeros fue clave para consolidar procesos de innovación endógenas, para crear soberanía tecnológica (Peres-Cajías y Ranestad, 2021).

Pero, no sólo eso, el ingeniero es muchas veces ese agente que llega a los lugares más alejados del país, el agente cuyo trabajo permite vincular las diversas regiones del país y, con ello, repensar, reimaginar lo que es la nación.

Ingenieros en Bolivia

Hacia mediados del siglo XIX, comenzó a gestarse en Bolivia un nuevo patrón de crecimiento basado en la redinamización de la minería de la plata. Fue en este período que surgieron aquellos productores que luego serían conocidos como los “Patriarcas de la Plata” (Aniceto Arce, Gregorio Pacheco, José y Félix Avelino Aramayo). Estos organizaron el trabajo en los socavones y en los ingenios con nuevos parámetros que requerían tecnología de última generación y recursos humanos altamente calificados, sobre todo en las áreas de gerencia, administración y en la exploración y explotación de las vetas.

Este cambio implicó una creciente llegada de ingenieros europeos y norteamericanos a Bolivia. Uno de ellos fue Louis Soux, distinguido ingeniero de la Escuela Central de París. Durante la presidencia de Arce (1888-1892), Soux proyectó los puentes colgantes sobre el río Pilcomayo y sobre el Río Grande. A finales del XIX, los conocimientos de Soux le permitieron idear un método para aprovechar la riqueza mineral del Cerro Rico y consolidar a este centro no sólo como productor de plata, sino también de estaño.

Precisamente, la consolidación del Barón más importante del estaño, Simón I. Patiño, se debe en gran medida a su trabajo con tecnologías modernas e ingenieros de renombre mundial.

En la transición del siglo XIX al XX, los ingenieros extranjeros eran también requeridos para contar con sistemas de agua potable con caudales suficientes para el consumo de la población y para la industria, para construir sistemas de electricidad o consolidar la expansión urbana que, con sus casonas, parques, plazas, monumentos, se vislumbraba sobre todo en el occidente del país. Pero también comenzaron a destacar ingenieros bolivianos, como por ejemplo Julio Knaudt, formado en la Escuela Politécnica de Zurich.

Los pioneros

Según el ingeniero militar Julio Sanjinés Goitia (El Diario, 26-02-89), la formación en ingeniería en Bolivia, así como en muchos países europeos y latinoamericanos, fue iniciada en el medio militar. En 1842, durante el gobierno del general José Ballivián, se organizó la primera Escuela de Arquitectura Civil y Militar, como parte del Colegio de Ciencias de San Simón, bajo la dirección del coronel ingeniero argentino Felipe Bertres y el arquitecto boliviano José María Núñez del Prado.

A pesar de que la escuela no funcionó regularmente, el coronel Bertres organizó la Mesa Topográfica del Ejército, que se convirtió en una escuela empírica de ingeniería. De esta egresaron varios profesionales, entre los que destacan los oficiales de Ejército Mariano Mujía, Juan Ondarza y Lucio Camacho, autores del primer mapa de la República.

Estos trabajos despertaron el entusiasmo entre otros oficiales, como el coronel Juan L. Muñoz (La Paz, 1847), quien después de concurrir a la Guerra del Pacífico decidió emprender actividades relacionadas con estudios topográficos. Perfeccionó en forma autodidacta sus conocimientos científicos y técnicos y se convirtió, aunque empíricamente, en uno de los primeros ingenieros geodestas de Bolivia.

Debido a sus conocimientos fue designado jefe de la Mesa Topográfica de la primera delegación del noroeste de la República, donde exploró los orígenes del río Madidi y la posición del río Inambari. Colaboró en la fundación de varias poblaciones en el Beni y en el antiguo territorio de colonias, entre ellas Riberalta.

Después de una prolongada estadía en esas regiones retornó a Sucre, donde presentó un voluminoso legajo de planos y mapas que permitieron conocer por primera vez en forma integral las características geográficas de la zona amazónica de Bolivia.

Fue nombrado demarcador de los límites con la República Argentina. Posteriormente, se lo destinó como subdirector del Colegio Militar fundado en Sucre por el presidente Aniceto Arce el 17 de abril de 1891.

Se optó por esta designación porque el plan de estudios, establecido por Decreto Supremo de 31 de diciembre de ese año, era prácticamente un pensum de una Escuela de Ingeniería que requería de un subdirector y a la vez jefe de estudios que tuviera una sólida información científica matemática.

Murió en 1905, dejando una estirpe que estuvo relacionada con la fundación de la SIB y con varios de sus directorios. Su hijo Juan Muñoz Reyes fue el segundo ingeniero civil boliviano graduado en 1895 en la escuela de construcciones civiles y de minas del Perú. El primero fue Rafael Víctor Muñoz, graduado en la misma escuela como ingeniero de minas, hijo de un primo hermano del coronel Muñoz. Otros ingenieros bolivianos se formaron en las diversas escuelas de ingeniería creadas en Chile desde mediados del siglo XIX o en universidades norteamericanas o europeas.

Gracias a los trabajos pioneros de Manuel Contreras sabemos que la formación profesional en ingeniería en Bolivia se consolidó a principios del siglo XX, primero como escuela técnica (Escuela de Minería, 1906-1909) y luego a nivel de grado (Escuela Nacional de Ingenieros, 1917), ambas en la ciudad de Oruro. A fines de la década de 1920 se consolidó la oferta académica en ingeniería civil en La Paz. El centenario de la formación de ingenieros bolivianos fue conmemorado con diferentes investigaciones.

La creación de la SIB

Juan Muñoz Reyes fue el impulsor de la formación en ingeniería civil en Bolivia y trabajó en distintas obras emblemáticas como la construcción de ferrocarriles. Fundó con otros 36 ingenieros, la mayoría civiles y de minas, la Sociedad de Ingenieros de Bolivia en octubre de 1922. Ese año el Instituto de Ingenieros de Chile contaba ya con 500 miembros y la Sociedad de Ingenieros del Perú, fundada en 1898, tenía cerca de 700 inscritos.

La SIB se proponía estudiar la reglamentación de la explotación de recursos naturales (hidrocarburos y minería), una ley de accidentes de trabajo para el sector minero, el desarrollo de los ferrocarriles y la recolección de datos cartográficos para un mapa de la República.

En un siglo, la SIB tuvo 38 presidentes; en la primera mitad casi todos paceños y orureños; desde 1990, casi todos cruceños, tarijeños, chuquisaqueños, cochabambinos, reflejando las vanguardias económicas del país. La SIB publicaba desde un principio un boletín informativo, con pocas interrupciones como durante la Guerra del Chaco y en 1952.

Carlos Tejada Sorzano, uno de los directivos y socios más activos de la SIB, escribía que los ingenieros en Bolivia no tenían la posición que les correspondía. Reclamaba al Estado tomar en cuenta la opinión de los ingenieros desde la etapa de planificación de sus proyectos y no llamarlos sólo para ejecutar. Hace un siglo, como ahora, era importante que “ningún asunto que requiera preparación y experiencia profesional se prescinda del concurso de los ingenieros”.

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